Сказание о женщине, известной позже как Иоанн VIII, появилось в ХIII веке. Считалось, что родилась она в семье английского священника, проповедовавшего в германских землях. В юном возрасте познакомилась с неизвестным  монахом; под его влиянием переоделась в мужскую одежду и ушла в Афон. Проведя несколько лет в странствиях, поселилась в Риме. Сумела занять должность нотариуса курии, через несколько лет стала кардиналом, а после смерти Льва VI (по другой версии Виктора III) заняла папский престол. Тайна женщины-понтифика была раскрыта после того, как у нее начались родовые схватки прямо во время торжественного шествия.

Далее существуют разные версии легенды: согласно наиболее известной, родив ребенка, папесса умерла; по другой, горожане привязали ее к хвосту лошади и волокли улицами Рима. Было и гуманное окончание этой истории: Иоанну лишили сана и остаток жизни она провела в покаянии в одном из дальних монастырей.

Современные Иоанне источники о папессе ничего знают, более того, первые упоминания о ней датируются только XIII веком. Но в XIV-XV столетиях существование женщины-папы уже считалось историческим фактом. Иоанна упоминается в трудах Жана де Майи, Этьена де Бурбона, Годфрида Буссерского, Мартина Поляка. Позже, начиная с века XVI некоторые хронисты уже называют ее легендой. Несмотря на это, история о Иоанне активно используется в критике папства, в особенности среди протестантов.

Существует несколько теорий объясняющих появление предания. Беллармин предполагал, что сама история была позаимствована в Константинополе римлянами, удивленными тамошними порядками (византийские женщины иногда занимали высокие посты в церковной иерархии). По словам Барония, в основу могла лечь сатира против женоподобного поведения и манер Иоанна VIII. Другие историки считают ее насмешкой над порядками папского двора в X веке (в то время многие понтифики принимали имя Иоанн), или же указанием на возросшее влияние женщин в окружении наместников святого Петра.

Деллингер считал Иоанну фольклорным персонажем, а ее историю – пересказом старых римских баек и сказок. В противовес ему, Бертран Рассел уверял, что нашел реальный исторический прототип папессы. Им могла быть дочь сенатора Теофилакта Мариция, сумевшая на некоторое время получить контроль над римским двором. Так, она сумела сделать понтификом одного из своих многочисленных любовников (он взошел на престол под именем Сергия III), их сын тоже стал папой (Иоанн XI). Уже на склоне лет Мариция сумела обеспечить будущее любимому внуку, Иоанну XII.

Несмотря на расхождения в теориях, историки сходятся в одном: папесса Иоанна – всего лишь легенда.

Алексей Д